Ramayana – Una breve introduzione

Il Ramayana del saggio Valmiki è una delle grandi epopee della lingua sanscrita, ed è datato circa 200 a.C.E. Ci sono molte altre versioni dell’epopea nelle molte lingue regionali dell’Asia meridionale. Anche se nella maggior parte di queste versioni viene usata (o a cui si fa riferimento) la stessa narrazione di base, ci sono differenze significative tra di esse. Questo è particolarmente vero per quanto riguarda il modo in cui la storia finisce; vedi sotto. La trama di base è fornita qui, ma gli insegnanti e gli studenti dovrebbero aspettarsi di vedere grandi variazioni e maggiori dettagli in riferimento ad ogni episodio.

Il Ramayana è un’antica epopea indiana, composta nel V secolo a.C., sull’esilio e poi il ritorno di Rama, principe di Ayodhya. Fu composta in sanscrito dal saggio Valmiki, che la insegnò ai figli di Rama, i gemelli Lava e Kush. A circa 24000 versi, è un poema piuttosto lungo e, per tradizione, è conosciuto come Adi Kavya (adi = originale, prima; kavya = poesia). Mentre la storia di base riguarda la politica dei palazzi e le battaglie con le tribù demoniache, la narrazione è inframmezzata da filosofia, etica e note sul dovere. Mentre in quell’altra epopea indiana, il Mahabharata, i personaggi sono presentati con tutte le loro follie umane e le loro mancanze, il Ramayana è più orientato verso uno stato ideale delle cose: Rama è il figlio e il re ideale, Sita la moglie ideale, Hanuman il devoto ideale, Lakshman e Bharat i fratelli ideali, e persino Ravana, il demone villian, non è del tutto spregevole.
Rama è nato
Dasharath, re di Ayodhya, non aveva figli. Così organizzò un sacrificio Putra-kameshti (putra = figlio, kameshti = ciò che si desidera). Al sacrificio, Agni (dio del fuoco) si alzò dalle fiamme e consegnò al re un vaso d’oro colmo di nettare. “Date questo alle vostre regine”, disse il dio e scomparve. Il re aveva tre mogli. Alla maggiore, il re diede metà del nettare; la seconda regina ne ricevette una parte che rimase quando la regina aveva bevuto la sua metà. Alla regina più giovane, il re diede la metà rimanente del nettare e, di nuovo, la seconda regina ricevette la porzione rimasta. Col tempo le regine diedero alla luce dei figli: al maggiore nacque Rama, al più giovane Bharat, e alla seconda regina nacquero i gemelli Lakshman e Shatrughna.

Rama sposa Sita
Quando i principi erano cresciuti, il saggio Vishwamitra arrivò alla corte di Dasharath e chiese che Rama e Lakshman gli fossero “prestati” per aiutarlo a liberare il suo eremo dai demoni che affliggevano gli abitanti dell’ashram profanando i loro sacrifici con sangue e ossa e uccidendoli. Dopo che i due principi riuscirono a liberare l’ashram dai demoni, il saggio li portò nel vicino regno di Mithila per mostrare loro i festeggiamenti swayamvar della principessa di Mithila, Sita, nata sulla terra. Il re di quel paese aveva adottato Sita come figlia e, dopo che Sita era cresciuta, aveva dichiarato che l’avrebbe data in sposa a chiunque avesse potuto incordare il Grande Arco di Shiva. Nessuno poteva. Diversi re, principi e popolani ci avevano provato e avevano fallito.
Lo swayamvar era in corso da diversi mesi e l’arco non era ancora stato teso. Fu in questo luogo che il saggio Vishwamitra portò i due principi di Ayodhya. Rama e Lakshamn entrarono nella sala delle assemblee dove l’arco era esposto in tutto il suo splendore. Rama si avvicinò, prese l’arco, lo infilò e lo tirò con un tale twang che due cose accaddero contemporaneamente: il twang fu udito per miglia e miglia intorno, e la forza di esso spezzò l’arco in due con un suono così grande che il re e i suoi cortigiani arrivarono di corsa dalle loro camere per vedere cosa fosse il trambusto. Quando la confusione si era placata, Rama era sposato con Sita. I suoi tre fratelli erano sposati con una sorella e cugini di Sita, e ci furono molti festeggiamenti e molta gioia nei due regni.

Rama è esiliato per 14 anni
Qualche tempo dopo, Dasharath decise che era diventato troppo vecchio per governare e dichiarò che avrebbe abdicato in favore di Rama, il primogenito e principe ereditario. Fu allora che la sua regina più giovane invocò una vecchia promessa che Dasharath le aveva fatto: chiedeva che Rama fosse esiliato per 14 anni e che suo figlio Bharat fosse incoronato re. Dasharath rifiutò, ma Rama decise di onorare la vecchia promessa del padre e partì per le foreste. Fu accompagnato da Sita e da Lakshman, che non riuscirono a dissuaderlo dal seguirlo. Nel dolore per l’ingiustizia di tutto ciò e per la partenza di Rama, Dasharath morì nel giro di due giorni

Bharat non era ad Ayodhya quando accaddero questi eventi; lui, e il quarto principe Shatrughna, erano in vacanza nel paese del nonno materno di Bharat. Furono convocati ad Ayodhya in fretta e furia, quando Bharat venne a conoscenza dell’accaduto, si infuriò. Gridava contro sua madre, si rifiutava di salire al trono e radunava i cittadini intorno a lui per andare nella foresta e riportare Rama.

Rama si rifiutò di tornare, dichiarando la sua intenzione di servire l’ultimo desiderio di suo padre, essendo un esule per tutti i 14 anni. Bharat tornò con i sandali di Rama, li mise sul trono e procedette a governare il paese in nome di Rama. Nel frattempo, Rama si è spostato ancora più a sud, più in profondità nelle foreste, cosicché la gente di Ayodhya non avrebbe trovato facile continuare a venire nella sua capanna e a supplicarlo di tornare.

Ravana rapisce Sita
Un giorno, un demone femmina di nome Surpanakha vide Rama e, affascinata dalla sua bellezza, si avvicinò a lui e lo supplicò di sposarla. “Ho già una moglie”, disse Rama e indicò Sita. “Perché invece non sposi mio fratello Lakshman?”. Quando Surpanakha si voltò verso Lakshman, dichiarò di aver fatto un voto temporaneo di celibato e la rimandò a Rama. Quello che seguì fu che i fratelli si alternarono per giocare a ping-pong con lei e quando Surpanakha, ormai arrabbiata oltre misura, si precipitò verso Sita per ucciderla, Lakshmana tagliò il naso e le orecchie di Surpanakha.

Surpanakha volò verso Lanka (l’attuale Sri Lanka), governata dal fratello Ravana, e si lamentò. Furiosa, Ravana giurò vendetta. Convinse il demone Marich a travestirsi da cervo dorato e a vagare vicino alla capanna di Rama. Quando Sita vide il cervo dorato, pregò Rama di procurarglielo. Quando i fratelli erano fuori ad inseguire il cervo, Ravana arrivò, rapì Sita, la mise sul suo carro volante e volò in cielo verso Lanka. Quando i principi, dopo aver ucciso il cervo dorato e scoperto che si trattava di un demone travestito, tornarono alla loro capanna, la trovarono vuota e cominciarono a cercare Sita.


Rama incontra Hanuman

Durante il loro peregrinare, i principi si imbatterono in un gruppo di scimmie che mostrarono loro alcuni ornamenti di Sita: le scimmie avevano visto una bella signora piangere e far cadere i suoi ornamenti da un carro nel cielo che veniva condotto a sud da un demone; tra le scimmie c’era anche Hanuman, che alla fine trovò dove si trovava Sita per essere nel regno di Ravana a Lanka. Rama si è fatto aiutare dal capo scimmia Sugreeva, ha radunato un esercito di scimmie, ha marciato verso sud, ha costruito un ponte sull’oceano e ha attraversato verso Lanka. Rama, dopo un’epica battaglia, riuscì a uccidere Ravana e finalmente a liberare Sita

Sita affronta una prova del fuoco
Quando Sita si avvicinò a Rama, però, egli si rifiutò di accettarla perché per tutto questo tempo aveva vissuto in un palazzo demoniaco. Ferita, Sita entrò in una pira ardente con l’intenzione di abbandonare la sua vita. Tuttavia, Agni si alzò dalle fiamme, portando in braccio una Sita illesa e disse: Ecco, Rama, la tua Sita. Non ha un briciolo di peccato in lei. (Valmiki Ramayana, 6.118)
Questo evento è diventato noto come Agni Pareeksha (agni = fuoco, pareeksha = prova).

Rama viene incoronato ad Ayodhya
Essendo ormai passati i 14 anni, Rama tornò ad Ayodhya, fu incoronato re e governò il regno con grande saggezza: nessun bambino morì prima dei suoi genitori, nessuna porta aveva bisogno di serrature contro i ladri, nessun terreno agricolo era sterile, nessun albero era infruttuoso, e c’era pace e prosperità tutto intorno.

Sita è bandita
Il Ramayana, così come è stato composto da Valmiki, è pensato per avere sei capitoli e per terminare a questo punto felice. Un settimo capitolo, chiamato Uttar-Ramayana (uttar = post, dopo, quello che viene dopo) continua la storia e termina su una nota leggermente meno felice. Ecco come continua la storia: Dopo molti mesi di dominio di Rama, tra la popolazione cominciarono a circolare voci sulla castità di Sita da quando era stata rapita e imprigionata da un demone. Memore dei sentimenti dei suoi sudditi, Rama chiese a Sita di sottoporsi di nuovo a un Agni Pareeskha. Sita rifiutò, al che Rama la bandì. Lakshman fu deputato a scortarla fuori dal regno; lo fece controvoglia e lasciò Sita vicino all’eremo di Valmiki.

Lava & Kush cantano il Ramayana

Sita era incinta a quel tempo. Valmiki la prese in casa come detenuta dell’ashram, e lì partorì i suoi gemelli: figli di nome Lava e Kush che Valmiki allevò con grande amore e affetto, insegnando loro abilità principesche come il tiro con l’arco, ma anche abilità da studioso come i Veda e altre scritture. Valmiki insegnò loro anche a cantare il Ramayana, che ormai aveva finito di comporre. I gemelli, che non sapevano della loro parentela e, quindi, non sapevano che stavano cantando della loro famiglia, recitavano la poesia durante le riunioni. Divennero talmente amati per la loro dolce recitazione che la loro fama raggiunse le orecchie di Rama che li convocò per un’esibizione. Fu qui alla corte di Rama che la vera storia fu rivelata ai gemelli: che loro, sputando immagini del re, erano i suoi figli e che la loro madre non era altro che la Sita di cui cantavano.
Rama, in preda al rimorso, chiese a Sita di tornare a palazzo se poteva dimostrare di nuovo la sua castità prima di un’assemblea. Sita, in preda all’angoscia, gridò: “O madre terra, portami via da questo luogo per sempre! Al che la terra si separò, la dea Prithivi si alzò su un trono d’oro, prese Sita in grembo, scese e la spaccatura si chiuse. Sita era persa per sempre. Colpito dal dolore, Rama decise di non vivere più. Abdicò il trono in favore dei suoi figli e, insieme ai suoi fratelli, entrò nelle acque del fiume Sarayu che costeggiava Ayodhya; i loro spiriti abbandonarono i loro corpi e salirono in cielo.

Variazioni regionali
Il Ramayana è stato composto in sanscrito. Nel corso degli anni di narrazioni, sono emerse diverse versioni in vernacolo che hanno impreziosito la storia, aggiunto tocchi regionali e inserito spiegazioni e giustificazioni per quei brani che mostravano l’eroe, Rama, in una luce non troppo eroica. Il Ramavataram, composto dal poeta tamil Kamban nel XII secolo d.C., è popolare nelle parti meridionali dell’India. Nel nord, il Ramacharit Manas, composto dal poeta Awadhi Tulsidas, è estremamente popolare. Altre varianti esistono in bengalese, malayalam, telegu, kannada e altre lingue indiane.

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